April 08, 2009

MP3 專利議題與自由軟體

去年十月的演講 [考量到自由軟體授權的軟體系統規劃] 特別提醒到一個事實:軟體本體是電腦程式,但伴隨著作權 (聲明)、法律與合理專利使用 (執行的行為)。考量點即是掌握 copyright holder 的行使權利的範圍,並依據通行的 Law 來解釋其「具體行為」,以此觀點去思考 GNU GPL 一類的自由軟體授權條款。現實是殘酷的,作為一個自由軟體開發者,偶爾也得 [醉 coding],妄想可寫出 patent-free 的程式碼。VM (Virtual Machine) 領域的專利不少,而多媒體就更不用說,在美妙的 MP3 音樂旋律背後,有多少齷齪的事呢?姑且不論危害有多大,自由軟體開發早已受到影響,不時成為有心人攻訐的手法。

去年底,[Openmoko.com] 就陷入 MP3 專利的危機,被一家握有 MPEG 技術專利的義大利公司 [Sisvel] (Società Italiana per lo Sviluppo dell'Elettronica) 控訴侵權,在業界,Sisve 因壟斷 MPEG 而聞名,之前的知名官司就是 Sisve 與 SanDisk 對簿公堂。作為一個開放原始碼的計畫,openmoko.org 背負了頗無奈的指控,畢竟,真正出貨的時候,openmoko.com 僅提供硬體裝置,以及 boot loader (採用 u-boot) 在內的基本軟體,使用者依據喜好,燒錄 (flashing) 多樣的系統映像檔案 (image file) 到 NAND flash 儲存裝置中,可以是 Linux 為基礎的 Android, Qtopia, X11/Gtk+,甚至,還能將 FreeBSD 或 NetBSD 放進去跑。原本是美事一樁,但,問題出在,openmoko.com 販售的裝置並非單純的「開發板」(DevBoard, EVM),而是貨真價實的手機,通過 FCC 認證,無論你是否接受,這就是一款手機,即電子商品,Sisve 自然也注意到是否有機會去「警告」。

openmoko 的軟體設計很多元,但基本上會透過 mp3/mpeg audio 來播放系統音效,而在電子商品中實現如此的功能,就該獲得握有 MPEG 專利的廠商同意,否則即造成侵權行為。對來自 Sisvel 的威脅,openmoko.com 的工程 VP -- Wolfgang Spraul 在去年底宣佈 Openmoko 徹下網站的軟體下載,稍後將 mpeg 相關的 playback 程式與資料移除後,再行上線。這就是去年曾在 openmoko 喧騰一時的新聞,儘管,現在 openmoko 已宣佈放棄手機設計製造的業務。

在不揭露機密資料的前提下,實做與散佈 (redistribute) 自由軟體,原則上是合理的,但,實務上,卻有太多該留意的議題,就像本文提及的 MP3 專利,Sisvel 公司要求在該公司專利的涵蓋範圍內,所有的電子裝置若要內建 MP3/MP2 的 playback 功能,需要付費取得該公司的授權許可,即便是在 .mp3 的檔案沒有版權爭議的前提下 (比方說自行錄製的 MP3 音樂輸出),重點是「播放 MPEG 多媒體技術」的行為。我們也可以見到,自由軟體發展至今的二十五個年頭,不適當的專利箝制了自由軟體的廣泛應用,本文提及的 openmoko 專案,雖然以硬體獲利,但「MPEG playback」實際上僅是某個非必要的功能,但這就造成有心者控訴的漏洞。

Google Android 開放原始碼平台內建 OpenCore 多媒體框架 (multimedia framework),等同於 GStreamer 的地位,最早稱為 PacketVideo。PacketVideo 是一家公司的名稱,而 OpenCore 是這套多媒體框架的軟體名稱,一套完整的 C++ framework,包含兩大方面:
  • PVPlayer -- 提供媒體播放器的功能:Audio/Video 的 playback
  • PVAuthor -- 提供媒體流記錄的功能:Audio/Video 的紀錄與靜態圖像擷取
如此的「行為」顯然在 Sisvel 公司聲明的專利生效範圍內,為了避免爭議,Google 開發團隊必須準備一份免責聲明 (disclaimers) [出處]:
THIS IS NOT A GRANT OF PATENT RIGHTS.

Google makes no representation or warranty that the codecs for which
source code is made available hereunder are unencumbered by
third-party patents.  Those intending to use this source code in
hardware or software products are advised that implementations of
these codecs, including in open source software or shareware, may
require patent licenses from the relevant patent holders.
善意提醒使用 Android 平台的廠商與個人,Google 不擔保透過 OpenCore 多媒體框架所進行的行為,包含 MPEG audio playback 等等,相關的法律議題非 Google 能掌控,也就是所謂的「請自重」,同樣的道理,即是自由軟體實務應用的重要考量點。
由 jserv 發表於 April 8, 2009 05:46 AM
迴響

「實務上卻有太多剛留意的議題」 是否應為 「實務上卻有太多該留意的議題」?

CrBoy 發表於 April 20, 2009 12:17 PM

@CrBoy,
FIXED. Thanks!

jserv 發表於 April 20, 2009 01:34 PM
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